随着经济的改善,许多从事传统低收入工作的美国人的整体财务状况都有所改善。

图片来源:AL DRAGO/BLOOMBERG NEWS

2022年9月30日17:05 CST 更新

美国不断上涨的物价正削弱消费能力,利率不断走高,越来越多的公司警告经济衰退可能迫在眉睫。然而,美国的穷人和工薪阶层似乎不仅在这种环境中坚持下来了,而且似乎应对得更好。

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在20世纪80年代以来美国人的收入和财富差距不断扩大的背景下,这是一个了不起的事态发展,凸显了新冠疫情是如何打破一些根深蒂固的经济模式的。如果这种情况持续下去(可能性很大),也许会产生持久性影响。

经济衰退对于多数人来说都是坏事,而往往对贫困人口和工薪阶层的打击最大。较为贫困的人由于缺乏撑过衰退所需的经济资源,且往往是最先被解雇和最后被重新雇用的,他们通常需要数年时间才能摆脱困境。

新冠危机带来的影响则不同。首先,美国政府的几轮救济使家庭财务状况得到改善,尤其是较贫困家庭,因为相对于收入和财富来说,这些救助款对此类家庭帮助更大。其次,随着经济反弹且雇主面临招聘难,低收入人群的工资增长速度开始快于高收入人群,这与金融危机后的几年形成了鲜明对比,当时低收入水平人群的工资增长停滞不前。

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更大的工资增长幅度使低收入人群更容易跟上通货膨胀步伐。美国劳工部的资料显示,收入处于最低10%区间顶部的劳动者第二季度典型周收入同比提高9%,较2019年第四季度提高17.1%。根据劳工部的统计,第二季度CPI较上年同期和2019年第四季度分别上涨8.6%和13.2%。

同样,亚特兰大联邦储备银行开发的一项薪资跟踪工具显示,截至8月份,对于收入最低的四分之一人群,折合成年率的月薪增幅的12个月移动平均值为7.3%。相比之下,收入最高的四分之一人群的薪资增幅为4%。经济学家Thomas Blanchet、Emmanuel Saez和Gabriel Zucman开发的一项财富和收入不平等数据模型显示,截至7月,对于收入最低的四分之一工作年龄成年人口,他们的平均劳动收入经通胀因素调整后较2019年12月提高12.8%,高于收入最高的四分之一人群薪资5%的增幅。

这种收入增长已使较贫穷人群保住了疫情期间积累的大部分财富。Blanchet、Saez和Zucman估计,以目前的情况来看,以收入中点作为分界线,收入处于下半部分的人群经通胀因素调整后的财富比2019年12月高出162%;收入前10%人群的财富则增加了15.6%,这些富裕人群有更多钱是投在股市里。美联储上周公布的数据显示,截至今年第二季度末,收入处于中点分界线下半部分的家庭的净资产额比2019年第四季度增加123%,而收入最高的10%家庭的净资产增加了22%。美联储的这些数据采用了不同的统计方法,数据来源也不一样。

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现金余额已较疫情高峰期水平下降,但似乎仍处于高位。美联储数据显示,第二季度处于收入中点分界线以下人群持有的现金和现金等价物净值比第一季度减少2.1%,但仍较2019年第四季度增加49%。同样,美国银行(Bank of America)的经济学家发现,截至8月,该行客户的储蓄和支票账户余额仍处于高位。他们写道,“储蓄和支票余额中位数的最大比例增长出现在较低收入家庭中。”

不过没有哪个群体的情况是全部一样的。虽然穷人和工薪阶层的整体财务状况在疫情期间似乎有了很大改善,但其中有些人的情况肯定变得更糟了。例如,没工作的人就未能从许多低收入员工获得的薪资增长中受益,而有限的储蓄让许多穷人只要经历一次事故或疾病就会陷入财务困境。美联储减缓美国经济增速的行动可能很轻易就抹除穷人收入获得的相对高增长,如果这些措施造成一场经济衰退,情况将尤其如此。

但同样的道理,家庭财务状况的改善将使穷人更容易度过任何可能出现的经济低迷期。与此同时,价格上涨可能会导致穷人在开支方面更加精打细算,因为没人喜欢看到自己的储蓄耗尽,但他们可能不会考虑突然削减支出。