未来几个月,通胀似乎肯定会上升,而且幅度可能会很大。这将加剧一场已经在进行的辩论,即美国政府出台的巨额新冠救济计划累加起来是否超过了美国经济可以安全应付的程度。

这场争论可能取决于一个问题的答案:通胀上升将持续多久?

美国劳工部周三公布,上个月消费者价格较去年12月上升0.3%,较上年同期高1.4%。不包括食品和能源项目的价格较上年同期上升1.4%,这一所谓的核心通胀旨在更好反映通胀的基本趋势。

因此,目前的通胀率远低于美国联邦储备委员会(简称:美联储)设定的2%的目标,尤其是考虑到美联储青睐的商务部通胀指标比劳工部的上述指标更低。

但与一个月前相比,新增新冠病例数量已经明显下降,同时每周有数以百万计的美国人接种疫苗,因此春季到来时,疫情对美国的影响可能会大大减轻。随着人们降低警惕程度及限制放宽,旅行和餐厅等服务方面的支出可能快速增加。而且人们会有很多钱进行消费。

美联储数据显示,截至第三季度末,家庭持有的现金和现金等价物比2019年底多出2.2万亿美元,现在这个数额可能更高,部分原因是许多美国人在华盛顿方面去年12月实施一轮救济措施后收到了额外的钱款。规模1.9万亿美元的援助计划目前正在国会进行审批,因此更多现金可能即将到位。

甚至连前财政部长萨默斯(Lawrence Summers)和国际货币基金组织前首席经济学家布兰查德(Olivier Blanchard)等左翼经济学家也对最新援助计划的规模感到担忧,担心它会导致需求上升到经济无法满足的程度。至少在经济重新开放的早期阶段,这可能是正确的。

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举个小例子,尽管人们仍然不像疫情前那样经常开车,但汽油价格已经回升到与一年前差不多的水平。如果经历了一年的旅行受限后,人们认为疫情正在消退,此外还有多余的现金,那么在夏季的驾车季节,汽油价格会是什么样子不难想象。同样的情况也可能出现在许多其他消费领域,尤其是服务领域。

但即使通胀率随着疫情的缓解而跃升,也可能不会长期居高不下。在生活恢复正常的早期阶段,每天晚上出去吃饭或者花钱度一个昂贵的假期似乎是一件好事,但这种感觉可能不会持久。至少在一开始,美联储可能会将通胀的任何上升视为暂时性的,并保持政策宽松。尤其是在就业市场尚未恢复的情况下。

如果情况看起来开始像是通胀上升在人们的预期中变得根深蒂固,从而可能会让通胀走上继续升高的轨道,美联储的观点或许会改变。这可能需要时间才能显现,甚至需要更长的时间才能认识到这是一个问题,尤其是美联储实际上希望将通胀预期推高至比现在稍高的水平。

经济可能还会升温一段时间,然后大家才会担心到去拿温度调节器。