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恐龙时代的幸存者,百岁“高龄”还在努力繁殖

2021-01-15

一提到大洋洲的动物,人们首先想到的往往是袋鼠、考拉、鸸鹋还有鸭嘴兽等等神奇的物种。的确,这块名为大洲,实际上是一个特大岛加几个大岛还有一堆小岛组成的生态圈,与其他大陆是如此的不同。特大岛——澳大利亚上生活着一大堆“后兽”——有袋类动物,而各个小岛上更是有许多独有的生物

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大洋洲的岛屿上有着众多的特有生物 | Abaconda Management Group / Wikimedia Commons

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新西兰的古老生物

而在大洋洲东南角的那两个大岛,被智人称之为新西兰的地方,同样是一个十分独特的国度:这里没有蛇,也没有原生的大型哺乳动物,各种鸟类占据了大量的生态位。这里还是一种古老的孓遗物种最后的伊甸园,它们的祖先曾经在中生代与恐龙漫步在同一片天空之下。虽然6600万年前那场大灾难让非鸟恐龙灭绝,而它们却存活了下来,它就是楔齿蜥Sphenodon punctatus

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露出牙齿的楔齿蜥 | Bernard Spragg / Flickr

楔齿蜥名字是根据其特殊排列的牙齿而来:上颚的后排牙齿呈双排排列,而下颚后排的单排牙齿,能像楔子一样契合在上颚牙齿中。楔齿蜥体长40厘米左右,而较大的雄性可以长到60厘米,体重1公斤左右。楔齿蜥的体色通常为灰绿色或橄榄绿色,这种体色能让他与周遭环境比较好地融合。它的背部有一列突起的“刺”,据说楔齿蜥的毛利语名字的意思就是“背上的刺”。

这个面包可以说是非常形象了 | Claire U / Flickr

楔齿蜥还有一个特殊的器官:松果眼。这是一个长在头顶上的“第三只眼”。它并不是装饰,而是与大脑神经(松果体)相连的货真价实的眼,具有感光能力,也可能与感知昼夜节律和体温调节有关。在楔齿蜥的颅骨上可以清楚地看到松果眼的小孔。

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楔齿蜥颅骨上的小孔 | 二猪

楔齿蜥还有一个特点,就是特别的长寿,可以活到100多岁,甚至百岁的楔齿蜥还能繁殖!不仅如此,它们性成熟还很晚,20岁左右才能性成熟,这跟我们智人倒是差不多,只不过我们多数人都梦想着长命百岁,但真能活到100岁的人就没几个了。

这只名叫亨利的楔齿蜥,在111岁时仍能繁殖后代 | KeresH / Wikimedia Commons

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最后的喙头类

楔齿蜥这个名字,让你觉得它就是一种蜥蜴,它们的长相也确实相似,随便找个蜥蜴搁到楔齿蜥旁边,作为一个外行人的我,看着虽然没有违和感,但总觉得两者间还是差着点儿什么。然而楔齿蜥并不是蜥蜴,它属于一个古老的类群:喙头类。并且楔齿蜥是喙头类唯一的血脉,它们其他的亲族已经从地球上消失了。

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就剩我一个了?| Brianna Laugher / Flickr

在我上中学的时候,生物课本中对脊椎动物分类的是:鱼纲、两栖纲、爬行纲、鸟纲、哺乳纲。但近些年来,旧的分类学理论被认为有很多不足之处,而新的理论认为,以前同属爬行纲的鳄目和龟鳖目,与喙头目和有鳞目的蜥蜴、蛇的关系还是相对较远的,于是分类学家就提出了蜥形纲的概念,其中的鳞龙类包含了喙头目与有鳞目,也就是楔齿蜥与蜥蜴、蛇。

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楔齿蜥捕食昆虫 | Discovery UK / Youtube

在三叠纪早期或中期,楔齿蜥和蜥蜴的祖先各自走上了不同的演化道路。“活化石”是不少人对于楔齿蜥的看法,确实,把2亿年前的化石和现生楔齿蜥的骨骼进行对比,能找到很多相同点,但这并不是说,喙头目一直就是这个样。

在中生代,喙头目的祖先们其实混的还算不错,占据了很多和现生蜥蜴类似的生态位,而且也演化出了吃素的、吃肉的、水栖的、树栖的等并不单一的样貌。但也许和蜥蜴相比,就差那么一点点命运的垂青,最终这个类群走向了没落,只能在岛上苟延残喘了。

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新西兰的保育部门开展了楔齿蜥的人工繁育项目,以帮助其种群恢复 | Nordstjern / Flickr

说到了差一点点,楔齿蜥还真是差了一个器官:交配器。蜥蜴和蛇都有两个头的长着倒刺的交配器:半阴茎。而楔齿蜥可没有这个玩意儿!也许有小伙伴就奇怪了,没有这玩意儿,怎么传宗接代啊?这个问题吧,只要你养一窝鸡,有公鸡有母鸡,在它们交配的时候,就能看明白了。

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家鸡通过把泄殖腔“对”在一起来完成交配,这一过程也被戏称为“泄殖腔之吻”,楔齿蜥的交配行为与之类似 | Govinda Timilsina / Youtube

楔齿蜥曾经广泛分布在新西兰南岛和北岛,但随着人类来到了这个世外桃源,楔齿蜥和一些新西兰的特有生物都消失了,现在只有在数个小岛上还有一小部分群体,生存状况不容乐观。为此新西兰政府制定了极为严格的法律,对楔齿蜥进行保护,如果违反法律将被处以非常严重的惩罚。

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位于新西兰惠灵顿市的zealandia保育中心,这里野放了包括楔齿蜥在内的诸多本土物种,为此安装了严密的围栏来防止外来物种的侵入 | Tony Wills / Wikimedia Commons

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