今年年初至今,钴的价格已经上涨了有20%之多,这凸显出电动汽车热潮给全球供应链带来的压力。

半导体产品的短缺已经在减缓汽车生产的复苏步伐。据汽车和电池行业的人士及分析师表示,现在钴供应成为了令人担忧的问题。钴是一种蓝色金属,包括电动汽车电池在内的许多类型电池都要用到钴。

总部位于伦敦的大宗商品研究公司Roskill的分析师Ying Lu说,钴的需求不会很快下降,而供应依然紧张,主要是因为疫情期间南非的物流受阻。

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高能量密度的钴是电池中的稳定剂,它能保护电池阴极免受腐蚀,避免起火。

全球大部分的钴是在非洲中部的刚果民主共和国(简称:刚果(金))开采出来的。钴通常是通过陆路运输到南非,然后从南非的德班港运出,在中国进行加工,之后再将加工过的材料运往电池制造商,这一整套供应链中包含了数个关键节点,很容易在供应过程中受到干扰。

在2017年和2018年的那一轮电动车热潮中,钴价在两年内上涨了三倍,后来产量的提升令市场平静下来。钴价近期的走势没有那么极端,但据Futuresource提供的数据,截至1月21日,现货钴价已涨至38,520美元/吨,自去年12月底以来上涨了20%。

拜登当选美国总统以及中国和日本最近应对气候变化的倡议,加速了汽车行业向电动车的转变。特斯拉(Tesla Inc., TSLA)表示,力争在十年后达到年产量2,000万辆的目标,这一目标是去年该公司产量的40倍。

更多的电动车意味着需要更多的电池。根据中国的国泰君安证券股份有限公司(Guotai Junan Securities Co.)去年发布的一份报告,电池占电动车成本的40%左右。分析师表示,钴是制造电动车电池最昂贵的材料。

2018年,刚果(金)的一座工厂内,一条传送带在运输大块的钴。

2018年,刚果(金)的一座工厂内,一条传送带在运输大块的钴。

图片来源:SAMIR TOUNSI/AGENCE FRANCE-PRESSE/GETTY IMAGES

电动车和电动车电池生产商一直想要更好加强对钴供应的掌控,同时设法完全避免使用这种金属。本田汽车(Honda Motor Co., 7267.TO)去年与中国领先的电动车电池生产商宁德时代新能源科技股份有限公司(Contemporary Amperex Technology Ltd, 300750.SZ, 简称:宁德时代)达成合作关系,希望宁德时代的供应链影响力能帮助稳定本田汽车的电池供应。本田汽车发言人表示,双方还在研究钴和其他昂贵材料的替代品。

日本电子产品生产商松下电器产业公司(Panasonic Co. ,6752.TO, PCRFY)的发言人称,公司的目标是在两至三年内批量生产无钴电池。这也是特斯拉首席执行官马斯克(Elon Musk)早前提出的一个目标。松下电器与特斯拉共同成立了一家生产电池的合资企业。

目前这家合资企业使用的是镍钴铝(NCA)电池,其中钴含量极低,不到5%。

此外,自身钴储量不大的中国却在钴市场发挥着重要作用。据伦敦研究机构Roskill估算,中国企业控制着刚果(金)40%以上的钴矿开采能力。

约翰内斯堡金山大学(University of Witwatersrand)经济地质学教授金奈尔德(Judith Kinnaird)称,全球钴储量主要集中在刚果(金),因此像中国这样的国家只需控制数量有限的矿山,就可以轻松主导钴市场。

1月初,刚果(金)总统齐塞克迪在该国首都金夏沙会见中国外交部长王毅。

1月初,刚果(金)总统齐塞克迪在该国首都金夏沙会见中国外交部长王毅。

图片来源:GAO JUNYA/ZUMA PRESS

中国外交部长王毅不顾疫情影响,在1月初访问了刚果(金),与刚果(金)总统齐塞克迪(Felix Tshisekedi)进行了会面,还宣布为刚果(金)提供新的援助,刚果(金)对中国产业政策的重要性不言而喻。

中国官方媒体去年援引该国驻刚果(金)大使的话报道称,在刚果(金)投资兴业的中资企业超过80家,为当地创造了近5万个就业岗位。

Roskill的分析师Lu表示,根据该机构的研究,中国国家粮食和物资储备局今年正在着手储备约5,000吨电解钴。

为了打破中国的控制,汽车制造商以及零部件供应商正试图从旧电池中回收更多的钴,并把目光投向其他国家和地区、探寻该材料的替代供应源。

寻觅替代供应源还有别的原因,一方面,刚果(金)的局势并不稳定,另一方面,让无安全装备的矿工使用简陋工具在有时颇为恶劣的条件下工作,这种做法正持续引发是否合乎道德的疑虑。

刚果(金)政府和民兵武装之间往往就控制矿产资源而爆发冲突,几十年来一直在破坏该国的稳定,导致许多公司到其他地方寻找资源。

Lu表示,电动汽车买家通常是具有环保意识的消费者。她说,无钴化或许是让电动车电池行业免于应对刚果(金)复杂局势的一项最终解决方案。


长期以来,电动汽车车主都得忍受一大痛点:漫长的充电时间。但随着初创公司蔚来汽车(NIO)在中国率先推出给车换电池的体系,车主有望告别漫长的充电等待。这一策略给特斯拉和其它汽车制造商带来了挑战,抢占中国这个全球最大电动汽车市场的竞争日趋激烈。这则视频跟随一位蔚来车主体验了电池更换过程,并回顾了一度濒临破产的蔚来如何再度崛起,甚至在2020年末市值超越通用汽车。封面图片制作:Sharon Shi

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