随着汽车制造商逐步淘汰内燃机并推出电动汽车,预计未来几年对锂的需求将猛增。

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2022年9月22日13:20 CST 更新

锂价飙升加剧了电动汽车制造商为锁定供应而展开的竞争,也引发了一种担忧,即这种电池金属的短缺可能减缓电动汽车的普及。

据价格评估机构Benchmark Mineral Intelligence的数据,中国市场基准碳酸锂价格约为每吨7.1万美元。这几乎是一年前的四倍,仅略低于今年3月创下的人民币价格纪录。

最近几个月大宗商品市场普遍回落,反映出美联储加息和中欧经济增长放缓给经济前景蒙上了阴影,但锂是一个例外。本季度布伦特原油和铜这两种在工业和运输行业中普遍使用的大宗商品,分别下挫约15%和7%。甚至欧洲的天然气价格在过去一个月也下跌了10%。受俄罗斯削减供应影响,欧洲的天然气价格在2022年大部分时间里走高。

但在全球最大电动汽车市场中国的电动汽车销量回升的推动下,锂价持续上涨。在6月上海放松新冠封控措施后,汽车购买量猛增,刺激了锂离子电池的需求。中国乘用车市场信息联席会预测,今年中国市场将售出600万辆新电动汽车,是2021年水平的两倍。

“锂市场确实在追随中国电动车市场的步伐,涨势刚刚拉开序幕,”经纪公司ED&F Capital Markets的金属顾问Edward Meir说。“美国也可能出现同样情况。"

华中地区热浪天气造成的停电抑制了精炼碳酸锂和氢氧根锂的产量,进一步减少了供应;这些产品被用于电池阴极。Rystad Energy的分析师Susan Zou说,四川的供应商关闭工厂数天,并通过消耗库存来履行销售承诺。四川拥有中国三分之一的锂加工能力。

大力发展电动汽车是全球摆脱对石油和天然气依赖的重要努力,锂作为电动汽车电池的关键原料,其市场需求不断增长,价格随之上升。但开采锂矿需要大量水,而生产电池级锂化合物也对环境有潜在危害,因而锂矿项目频频引发抗议。投资者们担心未来几年,锂的供给无法满足需求。封面图片来源:STR/Getty Images, Oliver Bunic/AFP/Getty Images

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有交易员和分析师预计,在美国和其他区域,随着汽车行业逐步淘汰内燃机并推出电动汽车,未来几年锂需求将直线上升。通用汽车公司(General Motors Co., GM)、福特汽车公司(Ford Motor Co., F)和大众汽车(Volkswagen AG)等公司正奋力追赶行业领头羊特斯拉(Tesla Inc., TSLA),投资数以十亿计美元让电动汽车工厂投产。

这些公司都与锂生产商达成了协议,以锁定稀缺的锂供应。Benchmark Mineral Intelligence高级分析师Daisy Jennings-Gray说,超过80%的锂离子电池都用于电动汽车。据Benchmark预测,到2030年,这一比例将从2015年的40%上升到90%。

在高昂锂价的推动之下,一些公司在拉丁美洲和澳大利亚开展了锂项目。拉丁美洲和澳大利亚是全球两大锂矿产区。但有分析师表示,这些项目需要数年时间才能全面投产并缓解供应短缺局面,一定程度上是因为左倾的南美国家政府正谋求加大对本国自然资源的控制

花旗分析师表示,加州对锂开采征税等规定可能会推迟美国和欧洲的开采。他们预测,今年需求将比产量高出4%。锂开采会对水供应产生影响,还有其他一些环境问题,这方面的顾虑也阻碍了开采新矿藏的行动。

为数不多的几家公司主导全球供应并已报告利润飙升,高锂价对这些公司来说是大好事。在美国上市的Albemarle Corp.(ALB)股价今年已跃升逾20%,Sociedad Quimica y Minera de Chile SA(SQM)股价上涨了一倍多。相比之下,标普500指数下挫了20%。Tuttle Capital Management首席执行官Matt Tuttle表示,他正打算在自己的投资组合中加入更多锂生产商类股,预计这些股票今年的表现将继续跑赢该大盘指数。

一个很大的瓶颈在于提炼,该环节将锂辉石和工业级碳酸锂进行转化,然后将电池级碳酸锂和氢氧化锂出售给正极材料制造商出售。中国在这部分供应链中占据主导地位。自从俄罗斯总统普京(Vladimir Putin)宣布入侵乌克兰以来,西方企业避开俄罗斯两大生产商的供应,导致全球产能下降。

“我想再次敦促企业家们投身提炼锂的业务,”特斯拉首席执行官马斯克(Elon Musk)在7月告诉分析师。“锂几乎到处都有,但必须将锂提炼成电池级的碳酸锂和氢氧化锂,这需要很高的纯度。因此,目前投身这一业务就像印钞票一样赚钱。”

鉴于材料的稀缺和中国在锂加工领域举足轻重的地位,汽车制造商和政府官员对供应是否有保障表示担忧。美国总统拜登(Joe Biden)上个月签署生效的《降低通货膨胀法》(Inflation Reduction Act)规定,电动车如果想要享受税收减免,来自美国或其自由贸易伙伴的锂和其他矿物的使用量必须满足一定的门槛。

周二,备受关注的澳大利亚锂辉石(一种含有未提炼锂的岩石)拍卖会上,每干吨的竞价超过了7,700美元,显示出锂的抢购热潮。据咨询公司Rystad称,这相当于每吨碳酸锂的生产成本为74,000美元,将创下历史新高。

“竞争非常激烈,”大宗商品贸易商Traxys的能源过渡金属董事总经理Kevin Smith说。“供应层面正在努力满足需求。这仍不是一个供需平衡的市场。”

美国总统拜登近期签署的《降低通胀法案》规定,可获得联邦税收抵免的电动汽车必须有50%以上的电池是在美国制造。但纵观全球电池组装量,中国目前占据了76%的份额,美国仅为7%。《华尔街日报》的George Downs与专业人士对一枚电池进行拆解,详解电池的原料与组装过程,进一步解释为何美国难以在短时间内建立电池供应链。封面图片制作:George Downs

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