美国经济面临的大问题不再是未来几个月的需求是否将旺盛,而是这种旺盛将持续多久。这个问题的答案将决定经济的方方面面,比如就业市场复苏的速度会有多快,通胀率将升到多高,以及美联储何时开始收紧政策。答案还将影响到哪些投资将会赚钱,而哪些将不会。

美国商务部周四发布的报告显示,3月份经季节调整的零售销售额较2月增长了9.8%,继2月零售额因冬季寒冷天气而下滑后又再度强劲回升。目前的零售额比新冠危机爆发前的2020年2月水平则高出17%。

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报告中值得关注的内容不仅仅是销售额跳增了多少,而是部分销售增长来自于哪些领域。由于疫情导致消费模式改变,许多零售品类,比如在线购物,都在过去一年里取得了良好表现。但周四的报告还显示出,曾受新冠危机重创的领域也表现出色,比如餐馆和酒吧、服装零售商和百货公司。

许多美国人在上个月收到了联邦政府发放的最新一批救济金,这无疑帮助提振了零售额,而天气转暖也使得户外用餐等活动增加。但更重要的情景是,随着越来越多的人接种新冠疫苗,更多的人乐于回归一些他们曾避免参加的活动。许多人也正在为返回办公室上班做准备,比如衣服着装等。

3月份的零售表现好于经济学家的预期,但今年需求将大幅增长的看法则几乎没有争议。接受IHS Markit调查的经济学家们现在平均预测,经通胀调整后的第四季度实际国内生产总值(GDP)料将同比增长6.7%。他们预计在接下来的一年,经济增长速度将下滑至仍然强劲但可控的3.4%。美联储官员设想的经济发展前景亦遵循类似的轨迹。

这反映出人们的一种预期,即随着人们恢复了之前被禁止的探亲访友和夜间外出等活动,带动了一连串消费需求,而在补偿消费过后,火热的情况会缓和下来。但这种平静期的持续时间可能会比预估的要长,举个例子,如果危机已经过去的感觉让人们松了一口气,将促使他们花掉更多的积蓄。这种情况可能会推动就业市场比经济学家预期的更快复苏,而这将成为利好因素。

但这也可能推动通胀率逐步攀升,需求增加与供应链失衡的结果将推高通胀,这一切看起来似乎正在发生且更加挥之不去。这样的局面可能给美联储带来挑战,尤其是如果价格上涨开始影响到通胀预期的话,将迫使美联储更快地开始收紧政策。

对于投资者来说,这也可能带来挑战。倘若密集出现的需求在接下来的一年里消退,而低利率仍然维持,这是一种市场环境,而如果需求增长持续下去,推高物价和利率,那就是另一种市场环境了。