回首2013年时,3D打印机似乎即将成为下一个走进千家万户的家电产品。这一情景迄今都未发生,当年的热门投资主题宛如纸牌屋一般坍塌了。现在,随着一群“增材制造”(additive manufacturing)公司使用3D打印技术制作食品、牙齿矫正器和人体移植用器官支架等各式各样的东西,3D打印行业已经显示出一个新的发展维度。

但3D打印能给你印钱吗?

上一次在3D打印兴起时,专家们的经济盘算出现错误。密歇根理工大学(Michigan Technological University)一名副教授在2013年发表的一份研究报告中曾认定,拥有一台3D打印机对美国普通家庭来说是合算的,其结论是3D打印机将成为大众市场普及使用的设备。

在当时,一台优质的3D打印机可能需要几千美元。而成本并不是唯一的障碍:技术和科学出版物《New Atlas》在2013年有关家用3D打印机论述中,提到了MakerBot网站的一份免责声明,其中写道“需要耐心、技术和冒险精神”。对于大多数消费者来说,这样的要求显然是过高了。

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3D打印股票在刚刚过去的冬季经历了一次大涨,不由让人回想起之前那段看涨预测到处流传的时期。截至今年2月9日,表现最好的四只3D打印股票已比年初平均上涨了三倍。在这些股票处于高点的时候,3D打印龙头股3D Systems Corp. (DDD)的股票同期上涨了四倍多,而ExOne Co. (XONE)的股价上涨了逾570%。此后,这些股票已回吐相当一部分涨幅。

GameStop效应对3D打印股的大涨有一定影响,散户投资者突如其来的一波轧空行情迫使空头平仓。特殊目的收购公司(SPAC)热潮似乎也发挥了作用。去年年底,3D打印公司Desktop Metal与一家SPAC的25亿美元合并案引发了一场行业筹资狂潮。今年到目前为止,非上市公司Markforged Inc.和Velo3D Inc.分别宣布了与空白支票公司合并以上市的意向,据报道上市估值分别为21亿美元和16亿美元。

尤其是Velo3D的交易,随着越来越多名人支持者的加入,引起了更广泛的关注。该公司宣布将与美国亿万富豪Barry Sternlicht麾下的Jaws Spitfire Acquisition Corp.合并,网坛传奇人物塞雷娜·威廉斯(Serena Williams)为Jaws Spitfire Acquisition的董事会成员。据报道,明星基金经理Cathie Wood的ARK Investment Management通过其Autonomous Technology & Robotics ETF加倍投资这家SPAC。截至4月15日,该基金还大量持有3D打印公司Stratasys Ltd.和3D Systems头寸。

一些基本面因素也在起作用。在这场疫情中,3D打印公司再次受到一些在生产医疗用品方面寻求帮助的医疗健康公司的关注。3D打印技术能够帮助制造鼻拭子、重症监护呼吸机和口罩,以弥补供应短缺和传统制造商延误造成的缺口。

投资管理公司ARK Investment Management追踪3D打印投资的分析师Tasha Keeney表示,未来五年内目前价值120亿美元的3D打印行业规模有望扩大到1,000亿美元以上,并指出终端零部件市场现在渗透率仅为1%。

Stratasys和3D Systems股价均远低于2013和2014年的高点,当时整个3D打印行业似乎即将迎来一轮爆炸式增长。近来这类股票价格有所下挫,是否带来了诱人的买入机会?

也许不是。虽然3D打印技术的设计潜力无疑是诱人的,但该行业产品是否已经具备从原型对象到大规模生产的条件仍有待观察。而这种潜在变化似乎已经至少在一定程度上反映在价格中,这就带来了问题。大多数之前已经上市的企业当前估值都大大高于年初。例如,目前3D Systems企业价值与预期销售额之比提高了83%。

3D打印行业的拥趸押注,新冠疫情已经迫使公司不得不从更长远角度重新考虑产品的生产方式,一些公司更倾向于境内生产,以防止供应问题和短缺。分析师预计,在未来八个季度中,3D Systems将有七个季度的销售额实现同比增长,他们对Stratasys的增长也同样持乐观态度。这两家公司在疫情来袭前都面临着销售下滑的问题。

一些公司确实已经大举押注3D打印技术。例如,3D Systems表示,截至去年12月,医疗设备公司Align Technology Inc. (ALGN)在其技术帮助下,每天可提供70万个为每位患者量身打造的牙齿矫正器。

但与原型不同,广泛采用3D打印来制造终端用户所用部件还需要一段时间,而且也许永远不会达到行业乐观人士所预言的程度。投资公司威廉博莱公司(William Blair)的Brian Drab警告说,3D打印得到普及的机会可能仍然较小,仅限于需要少量生产、高度定制和材料选择弹性较大的应用。

他特别提到3D Systems第四季度的销售额,以此证明3D打印行业尚未达到转折点。该公司称,医疗健康业务收入同比增长48%,但矫正器等牙科应用贡献了一半以上的增幅。总体而言,销售额同比仅增长了2.6%。

简而言之,3D打印有可能得到广泛应用,但不是现在。你下次做新冠检测的拭子或许是3D打印的,但你的下一辆汽车基本上仍由工厂制造。